Var Moby Dick en ekte hval?

En ondsinnet hvithval begeistret leserne før Melvilles klassiske roman

Stregtegning av en spermhval.

Pearson Scott Foresman / Wikimedia Commons / Public Domain





Når Herman Melvilles roman Moby Dick ble utgitt i 1851, ble leserne generelt forundret over boken. Dens blanding av hvalfangstlære og metafysisk introspeksjon virket merkelig, men én ting ved boken ville ikke ha vært sjokkerende for publikum som leser.

En stor albino spermhval med en voldsom strek hadde fascinert hvalfangere og lesende publikum i flere tiår før Melville publiserte sitt mesterverk.



Mokka Dick

Hvalen, 'Mocha Dick,' ble oppkalt etter øya Mocha, i Stillehavet utenfor kysten av Chile. Han ble ofte sett i nærliggende farvann, og i løpet av årene hadde en rekke hvalfangere forsøkt og ikke klart å drepe ham.

Av noen beretninger hadde Mocha Dick drept mer enn 30 menn og hadde angrepet og skadet tre hvalfangstskip og 14 hvalbåter. Det var også påstander om at hvithvalen hadde senket to handelsskip.



Det er ingen tvil om at Herman Melville, som seilte på hvalfangstskipet Acushnet i 1841, ville ha vært ganske kjent med legendene om Mocha Dick.

Skrifter om Mocha Dick

I mai 1839 Knickerbocker Magazine , en populær publikasjon i New York City , publiserte en lang artikkel om Mocha Dick av Jeremiah N. Reynolds, en amerikansk journalist og oppdagelsesreisende. Magasinets beretning var en levende historie som angivelig ble fortalt til Reynolds av den eksentriske førstestyrmannen til et hvalfangstfartøy.

Historien til Reynolds var bemerkelsesverdig, og det er viktig at en tidlig gjennomgang av Moby Dick , i International Magazine of Literature, Art, and Science i desember 1851, refererte til Mocha Dick i sin åpningssetning:

«Den nye nautiske historien av den alltid suksessrike forfatteren av Typee har for sitt navngivende emne et monster som først ble introdusert til printverdenen av Mr. J.N. Reynolds, for ti eller femten år siden, i en avis for Knickbocker har krav på Mokka Dick .'

Det er ikke så rart at folk husket historiene om Mocha Dick som beslektet av Reynolds. Følgende er noen utdrag fra artikkelen hans fra 1839 i Knickerbocker Magazine :



«Dette anerkjente monsteret, som hadde vunnet i hundre kamper med sine forfølgere, var en gammel oksehval, av enorm størrelse og styrke. Fra virkningen av alder, eller mer sannsynlig fra en freak av naturen, som vist i tilfellet med den etiopiske albinoen, hadde en enestående konsekvens resultert - han var hvit som ull!
'Sett på avstand, kunne det øvede øyet til sjømannen bare bestemme at den bevegelige massen, som utgjorde dette enorme dyret, ikke var en hvit sky som seilte langs horisonten.'

Journalisten beskrev Mocha Dicks voldelige natur:

«Meningene er forskjellige om tidspunktet for oppdagelsen hans. Det er imidlertid fastslått at han før år 1810 hadde blitt sett og angrepet nær øya Mocha. Tallrike båter er kjent for å ha blitt knust av hans enorme flaks, eller knust i stykker i knuste hans kraftige kjever; og ved en anledning sies det at han gikk seirende ut av en konflikt med mannskapene på tre engelske hvalfangere, og slo hardt mot den siste av de tilbaketrukne båtene i det øyeblikk den steg opp fra vannet, i sin heis opp til skipsdaviter.'

I tillegg til den hvite hvalens grufulle utseende var en rekke harpuner satt fast i ryggen hans av hvalfangere som ikke klarte å drepe ham:



'Det må imidlertid ikke antas at gjennom all denne desperate krigføringen, gikk vår leviathan [uskadd]. En rygg med jern, og fra femti til hundre meter med line etterfølgende i kjølvannet hans, vitnet tilstrekkelig om at selv om han ikke var erobret, hadde han ikke vist seg usårbar.'

Mocha Dick var en legende blant hvalfangere, og hver kaptein ønsket å drepe ham:

«Fra perioden med Dicks første opptreden, fortsatte hans kjendis å øke, inntil navnet hans syntes naturlig å blande seg med hilsenene som hvalfangerne hadde for vane å utveksle, i sine møter i det brede Stillehavet; de vanlige forhørene avsluttes nesten alltid med 'Noen nyheter fra Mocha Dick?'
'Nesten hver eneste hvalfangstkaptein som rundet Kapp Horn, hvis han hadde noen profesjonelle ambisjoner, eller verdsatte seg selv på sin dyktighet i å undertrykke havets monark, ville legge fartøyet sitt langs kysten, i håp om å få en mulighet til å prøve muskelen til denne tøffe mesteren, som aldri var kjent for å unngå sine overfallsmenn.'

Reynolds avsluttet magasinartikkelen sin med en lang beskrivelse av en kamp mellom mann og hval der Mocha Dick til slutt ble drept og slept sammen med et hvalfangstskip for å bli kuttet opp:



«Mocha Dick var den lengste hvalen jeg noen gang har sett på. Han målte mer enn sytti fot fra nudlen til tuppen av flukes; og ga hundre fat med klar olje, med en proporsjonal mengde 'hodemateriale'. Det kan ettertrykkelig sies at arrene etter hans gamle sår var nær hans nye, for ikke mindre enn tjue harpuner trakk vi fra ryggen hans; de rustne minnene fra mangt et desperat møte.'

Til tross for garnet Reynolds hevdet å ha hørt fra førstestyrmannen til en hvalfanger, sirkulerte legender om Mocha Dick lenge etter hans rapporterte død i 1830-årene . Sjømenn hevdet at han vraket hvalbåter og drepte hvalfangere til sent 1850-tallet da han til slutt ble drept av mannskapet på et svensk hvalfangstskip.

Mens legendene om Mocha Dick ofte er motstridende, virker det uunngåelig at det var en ekte hvithval kjent for å angripe menn. Det ondsinnede beistet i Melville's Moby Dick var uten tvil basert på en ekte skapning.