Flodhest: Habitat, atferd og kosthold

Vitenskapelig navn: Hippopotamus amphibius

Flodhester i Akagera nasjonalpark

narvikk/Getty Images





Med en bred munn, en hårløs kropp og et sett med semi-akvatiske vaner, er den vanlige flodhest ( Hippopotamus amphibius ) har alltid slått mennesker som vagt komiske skapninger. Finnes bare i Afrika sør for Sahara, en flodhest i naturen kan være nesten like farlig (og uforutsigbar) som en tiger eller hyene .

Raske fakta: Flodhest

    Vitenskapelig navn: Hippopotamus amphibius Vanlig navn:Vanlig flodhestGrunnleggende dyregruppe:PattedyrStørrelse:11–17 fotVekt:5500 pund (kvinne), 6600 pund (mann)Levetid:35–50 årKosthold:PlanteeterHabitat:Afrika sør for SaharaBefolkning:115 000–130 000Bevaringsstatus:Sårbar

Beskrivelse

Flodhester er ikke verdens største landpattedyr - den æren tilhører, med et hårstrå, de største rasene av elefanter og neshorn – Men de kommer ganske nærme. De største mannlige flodhester kan nærme seg tre tonn og 17 fot, og slutter tilsynelatende aldri å vokse i løpet av deres 50-årige levetid. Hunnene er noen hundre kilo lettere, men like truende, spesielt når de forsvarer ungene sine.



Flodhester har svært lite kroppsbehåring - en egenskap som setter dem i selskap med mennesker, hvaler og en håndfull andre pattedyr. Flodhester har hår bare rundt munnen og på halespissene. For å kompensere for dette underskuddet har flodhester ekstremt tykk hud, som består av omtrent to tommer av epidermis og bare et tynt lag med underliggende fett - det er ikke mye behov for å spare varme i naturen i ekvatorial-Afrika.

Flodhester har imidlertid veldig sart hud som må beskyttes mot den harde solen. Flodhesten produserer sin egen naturlige solkrem — et stoff som kalles 'blodsvette' eller 'rød svette', det består av røde og oransje syrer som absorberer ultrafiolett lys og hemmer veksten av bakterier. Dette har ført til den utbredte myten om at flodhester svetter blod; Disse pattedyrene har faktisk ingen svettekjertler i det hele tatt, noe som ville være overflødig med tanke på deres semi-akvatiske livsstil.



Mange dyr, inkludert mennesker, er seksuelt dimorfe - hannene har en tendens til å være større enn hunnene (eller omvendt), og det er andre måter, foruten å direkte undersøke kjønnsorganene, for å skille mellom de to kjønnene. En mannlig flodhest ser imidlertid ganske nøyaktig ut som en kvinnelig flodhest, bortsett fra at menn er 10 prosent tyngre enn kvinner. Manglende evne til enkelt å vite om et bestemt dyr er hann eller hunn gjør det vanskelig for forskere på feltet å undersøke det sosiale livet til en flodhestflokk som slapper av.

En flodhest står

Wikimedia Commons

Arter

Mens det bare er én flodhestart— Hippopotamus amphibius — Forskere gjenkjenner fem forskjellige underarter, tilsvarende delene av Afrika hvor disse pattedyrene lever.

  • H. amphibius amphibius , også kjent som Nilen-flodhest eller den store nordlige flodhest, lever i Mosambik og Tanzania;
  • H. amphibius flodhest , den østafrikanske flodhest, bor i Kenya og Somalia;
  • H. amphibius capensis , den sørafrikanske flodhest eller Cape flodhest, strekker seg fra Zambia til Sør-Afrika;
  • H. amphibius tchadensis , den vestafrikanske eller tsjadiske flodhest, bor i (du gjettet det) vestlige Afrika og Tsjad; og Angola flodhest; og
  • H. amphibius constrictus Angola flodhest, er begrenset til Angola, Kongo og Namibia.

Navnet 'flodhest' kommer fra gresk - en kombinasjon av 'flodhest', som betyr 'hest', og 'potamus' som betyr 'elv'. Selvfølgelig eksisterte dette pattedyret med menneskelige populasjoner i Afrika i tusenvis av år før grekerne noen gang så det, og er kjent av forskjellige eksisterende stammer som 'mvuvu', 'kiboko', 'timondo' og dusinvis av andre lokale varianter. Det er ingen riktig eller gal måte å bruke 'flodhest' på: noen mennesker foretrekker 'flodhester', andre liker 'flodhester', men du bør alltid si 'flodhester' i stedet for 'hippi.' Grupper av flodhester (eller flodhester) kalles flokker, daler, belger eller oppblåsthet.



Habitat og rekkevidde

Flodhester tilbringer mesteparten av hver dag på grunt vann, og dukker opp om natten for å reise til 'flodhestplener', gressområder der de beiter. Beite bare om natten lar dem holde huden fuktig og ute av den afrikanske solen. Når de ikke beiter på gress – som om natten tar dem inn i det afrikanske lavlandet flere mil unna vannet og i perioder på fem eller seks timer i strekk – foretrekker flodhester å tilbringe tiden helt eller delvis nedsenket i ferskvannssjøer og elver, og noen ganger til og med i saltvannsmunninger. Selv om natten forblir noen flodhester i vannet, i hovedsak bytter de på flodhestplenene.

Kosthold

Flodhester spiser mellom 65–100 pund gress og løvverk hver natt. Litt forvirrende er flodhester klassifisert som 'pseudoruminanter' - de er utstyrt med mager med flere kammer, som kuer, men de tygger ikke en drøss (som tatt i betraktning den enorme størrelsen på kjevene deres, ville gi et ganske komisk syn) . Gjæringen foregår først og fremst i deres formager.



En flodhest har en enorm munn, og den kan åpne opp til en gigantisk 150-graders vinkel. Diettene deres har absolutt noe med det å gjøre - et pattedyr på to tonn må spise mye mat for å opprettholde stoffskiftet. Men seksuell seleksjon spiller også en stor rolle: Å åpne munnen veldig mye er en god måte å imponere kvinner (og avskrekke konkurrerende hanner) i løpet av paringssesongen, av samme grunn som hannene er utstyrt med så enorme fortenner, som ellers ikke ville gi noen mening gitt. deres vegetarmenyer.

Flodhester bruker ikke fortennene sine til å spise; de plukker plantedeler med leppene og tygger på dem med molarene. En flodhest kan hugge ned på greiner og blader med en kraft på omtrent 2000 pund per kvadrattomme, nok til å dele en uheldig turist i to (noe som av og til skjer under safari uten tilsyn). Til sammenligning har en sunn menneskelig mann en bitekraft på rundt 200 PSI, og en fullvoksen saltvannskrokodille vipper urskivene til 4000 PSI.



Oppførsel

Hvis du ser bort fra forskjellen i størrelse, kan flodhester være det som er nærmest amfibier i pattedyrriket. I vannet lever flodhester i løse polygyne grupper som hovedsakelig består av hunner med avkom, en territoriell hann og flere uallierte ungkarer: Alfahannen har en del av strand- eller innsjøkanten for et territorium. Flodhester har sex i vannet - den naturlige oppdriften hjelper til med å beskytte hunnene mot hannenes kvelende vekt - kjemper i vannet og føder til og med i vannet. Utrolig nok kan en flodhest til og med sove under vann, ettersom dens autonome nervesystem ber den flyte opp til overflaten med noen få minutter og ta en slurk luft. Hovedproblemet med et semi-akvatisk afrikansk habitat er selvfølgelig at flodhester må dele hjemmene sine med krokodiller, som av og til plukker opp mindre nyfødte som ikke er i stand til å forsvare seg.

Selv om mannlige flodhester har territorier, og de krangler litt, er det vanligvis begrenset til brølende vokaliseringer og ritualer. De eneste virkelige kampene er når en ungkarshann utfordrer en territoriell hann for rettigheter over lappen og haremet hans.



Reproduksjon og avkom

Flodhester er polygyne: En okse parer seg med flere kyr i sin territorielle/sosiale gruppe. Flodhest-hunnene parer seg vanligvis en gang annethvert år, og oksen parer seg med hvilke kyr som er brunstige. Selv om parring kan skje gjennom hele året, skjer unnfangelsen bare fra februar til august. Svangerskapsperioden varer nesten et år, med fødsler mellom oktober og april. Flodhester føder bare én kalv om gangen; kalver veier 50–120 pounds ved fødselen og er tilpasset undervannssykepleie.

Unge flodhester blir hos mødrene sine og er avhengige av morsmelk i nesten ett år (324 dager). Kvinnelige unger forblir i morsgruppen, mens hannene drar etter at de er kjønnsmodne, omtrent tre og et halvt år.

Fem uker gammel flodhestkalv med kallenavn

WILLIAM WEST/Getty Images

Evolusjonshistorie

I motsetning til tilfellet med neshorn og elefanter, er det evolusjonære treet til flodhester forankret i mystikk. Moderne flodhester delte en siste felles stamfar, eller 'concestor', med moderne hvaler, og denne antatte arten levde i Eurasia for rundt 60 millioner år siden, bare fem millioner år etter at dinosaurene var utryddet. Likevel er det titalls millioner år med lite eller ingen fossile bevis, som spenner over det meste av Kjenozoisk epoke , til de første identifiserbare 'flodhester' som Anthracotherium og Kenyapotamus dukker opp på scenen.

Grenen som fører til den moderne slekten flodhest, delte seg fra grenen som fører til pygme flodhest (slekten Choeropsis ) for mindre enn 10 millioner år siden. Pygmeflodhest i det vestlige Afrika veier mindre enn 500 pund, men ser ellers uhyggelig ut som en flodhest i full størrelse.

Bevaringsstatus

Internal Union for Conservation of Nature anslår at det er 115 000–130 000 flodhester i det sentrale og sørlige Afrika, et kraftig fall fra deres folketellingstall i forhistorisk tid; de klassifiserer flodhester som 'sårbare', som opplever en kontinuerlig nedgang i areal, omfang og kvalitet på habitat.

Trusler

Flodhester lever utelukkende i Afrika sør for Sahara (selv om de en gang hadde en mer utbredt utbredelse). Antallet deres har gått kraftigst ned i Kongo i Sentral-Afrika, hvor krypskyttere og sultne soldater har latt bare rundt 1000 flodhester stå ut av en tidligere befolkning på nesten 30 000. I motsetning til elefanter, som er verdsatt for sitt elfenben, har ikke flodhester mye å tilby handelsmenn, med unntak av deres enorme tenner – som noen ganger selges som erstatning for elfenben.

En annen direkte trussel mot flodhesten er tap av habitat. Flodhester trenger vann, i det minste gjørmehull, hele året for å ta vare på huden; men de trenger også beiteområder, og de flekkene står i fare for å forsvinne som følge av ørkenspredning som er drevet av klimaendringer.

Kilder

  • Barklow, William E. Amfibisk kommunikasjon med lyd i flodhester, Hippopotamus Amphibius .' Dyreadferd 68,5 (2004): 1125–32. Skrive ut.
  • Eltringham, S. Keith. '3.2: Den vanlige flodhest (Hippopotamus Amphibius).' Griser, pekarier og flodhester: Statusundersøkelse og handlingsplan for bevaring . Ed. Oliver, William L.R. Gland, Sveits: International Union for Conservation of Nature and Natural Resources, 1993. Print.
  • Lewison, R. og J. Pluhácek. ' Hippopotamus amphibius .' IUCNs rødliste over truede arter e.T10103A18567364, 2017.
  • Walzer, Chris og Gabrielle Stalder. ' Kapittel 59 - Flodhest (flodhest) .' Fowler's Zoo and Wild Animal Medicine, bind 8 . Eds. Miller, R. Eric og Murray E. Fowler. St. Louis: W.B. Saunders, 2015. 584–92. Skrive ut.